रेगिस्तान का अलौकिक जलप्रलय

डेविड रेगिस्तान के मध्य में बसे एक छोटे से शहर के बाहरी इलाके में रहता था। शहर के केंद्र में अर्ध-क्षयग्रस्त इमारतों का बेतरतीब संग्रह शामिल था, और उसका निकटतम पड़ोसी एक मील से अधिक दूर था, जो सूखे और बंजर परिदृश्य से अलग था। अलगाव उनके लिए बिल्कुल उपयुक्त था, जिससे उन्हें वर्षों तक आरामदायक और शांत जीवन का आनंद लेने का मौका मिला। हालाँकि, कल सब कुछ बदल गया।

जबकि मानसून का मौसम बढ़ने के साथ साल के इस समय में तूफान आना आम बात थी, कल आए तूफान के प्रकोप और तीव्रता के लिए डेविड को कोई भी तैयार नहीं कर सकता था। दोपहर के समय दूर के पहाड़ों पर काले बादल छा गए थे, और एक घंटे के भीतर, वे रेगिस्तानी घाटी में तेजी से दौड़ते हुए ऊपर की ओर चले गए। हवा बहुत तेज़ी से चल रही थी, जिससे उसके आँगन में रेत, सूखी वनस्पतियाँ और छोटी चट्टानें बिखर रही थीं। तभी बारिश शुरू हो गई.

धीरे-धीरे और लगातार बूंदा-बांदी के बजाय, ऐसा लग रहा था जैसे बादल फट रहे हों और एक ही बार में अपना सारा सामान बाहर निकाल रहे हों। बारिश खिड़कियों से टकरा रही थी, और बिजली की चमक ने कुछ देर के लिए उसके घर को रोशन कर दिया, उसके तुरंत बाद गगनभेदी गड़गड़ाहट की आवाजें आईं जिसने अंदर सब कुछ हिलाकर रख दिया। जल्दबाजी में, डेविड ने यह सुनिश्चित करने के लिए जाँच की कि सभी खिड़कियाँ कसकर सुरक्षित थीं और बाहर की ओर देखा।

शीशे के आर-पार बह रही पानी की धार ने दृश्य को लगभग अस्पष्ट कर दिया था, लेकिन वह अभी भी लगभग एक दर्जन गज की दूरी तक दृश्य को समझ सकता था। इस तूफ़ान से निकले पानी की मात्रा अभूतपूर्व थी, और भारी बारिश के दौरान भी, उसने अपने आँगन में तेजी से बढ़ते पानी के नालों को देखा, जो धीरे-धीरे घाटी के तल की ओर झुक रहे थे।

तूफान कई घंटों तक चलता रहा और धीरे-धीरे मध्यम बारिश में बदल गया। देर शाम डेविड ने फिर खिड़की से बाहर झाँका। उनका एक बार सूखा और उजाड़ पिछवाड़ा एक आर्द्रभूमि में बदल गया था। पानी की धाराएँ विलीन होकर एक उथली धारा बन गई थीं जो उसकी सीमित दृश्यता की अनुमति तक फैली हुई थी। सूखे झाड़ियाँ और मलबा धारा के साथ बहकर पानी के बहाव में फंस गये।

जैसे ही बारिश कम हुई, उसने उथले पानी की सतह में कुछ अनोखी चीज़ देखी – पूरे यार्ड में विभिन्न स्थानों पर छोटी-छोटी गड़बड़ी। इन स्थानों में, प्रत्येक का व्यास एक फुट से भी कम है, पानी घूमता हुआ दिखाई दे रहा है, मानो किसी प्रकार के छेद या भूमिगत मार्ग में खींचा जा रहा हो, जो बाथटब नाली में पानी के सर्पिल होने की याद दिलाता है।

उसके निकटतम घूमते भँवरों में से एक से, दो धुरीदार वस्तुएँ धीरे-धीरे घूमते हुए पानी से बाहर निकलीं। ये वस्तुएँ तब तक लंबी होती गईं जब तक कि वे तीन फीट की ऊँचाई तक नहीं पहुँच गईं, फिर बारिश में आगे-पीछे झूलती रहीं। वस्तुओं की एक और जोड़ी ने भी ऐसा ही किया, ऊपर की ओर खिंचती हुई और लंबी होती गई और तेजी से नीचे की ओर झुककर पानी की सतह को छूने लगी। क्रमिक रूप से वस्तुओं के और भी जोड़े उभरे, प्रत्येक बढ़ रहा था और फिर पहले जोड़े के नीचे जांच क्रिया में शामिल होने के लिए नीचे झुक रहा था। डेविड को एहसास हुआ कि ये क्या थे – एंटीना और पैर।

पैरों के जोड़े में खिंचाव पाया गया और पानी की सतह के नीचे से एक भूरे, चमकदार सिर के रूप में तनाव उत्पन्न हुआ। सिर पर बर्बरता, दांतेदार मेम्बिबल्स थे, और प्राणी का लंबा, खंडित शरीर, अनगिनत पैरों से ढका हुआ, उसके पीछे बह रहा था। आँगन के उस पार, घूमते पानी में पैर उभर आए, जिससे इन राक्षसी, सेंटीपीड जैसे प्राणियों की और भी अधिक आकृतियाँ सामने आईं, जिनमें से प्रत्येक लगभग तीन फीट लंबा था। जल्द ही, उनमें से एक दर्जन अपने लंबे, उभरे हुए पैरों पर यार्ड में इधर-उधर भागने लगे, उनके एंटीना हवा में लहरा रहे थे और जबड़े प्रत्याशा से तड़क रहे थे।

अचानक, घर के सामने से चिल्लाने की आवाज़ ने डेविड का ध्यान खींचा, और वह जाँच करने के लिए दूसरी खिड़की की ओर दौड़ा। इनमें से अधिकतर जीव सामने के आँगन में और रेगिस्तान के विस्तार में पानी से निकल रहे थे। उनमें से पांच या छह ने एक कोयोट को घेर लिया था, और वह भयभीत होकर देख रहा था क्योंकि रोते हुए जानवर को खंडित शरीरों और पैरों की भीड़ ने घेर लिया था। प्राणियों के पैरों ने अपने शिकार को रोक रखा था, जबकि उनके जबड़े उसे फाड़ रहे थे, मांस के टुकड़ों को फाड़ रहे थे जो तेजी से उनके पेटू मुंह में गायब हो गए। कुछ ही मिनटों में, उन्होंने कोयोट के अवशेष, हड्डियाँ और सब कुछ पूरी तरह से खा लिया। फिर, वे अपने अगले भोजन की तलाश में आगे बढ़े।

भयभीत होकर देखते हुए, डेविड ने देखा कि उनमें से एक प्राणी खिड़की से टकरा गया है, जिससे वह भयभीत होकर चिल्लाने लगा। जीव ने लगातार खिड़की के पर्दे पर हमला किया और उसे अपने नुकीले दांतों से काट डाला जैसे कि वह महज कागज हो। इसने स्क्रीन के टुकड़े फाड़ दिए और कांच को खरोंचने और काटने का काम किया, पैरों के लड़खड़ाने और जबड़ों के चटकने की आवाजें बारिश के ऊपर सुनाई दे रही थीं।

यह दृश्य सहन करने में असमर्थ होने के कारण, उसने पर्दा गिरा दिया और दूर चला गया, तभी उसने पाया कि कमरे में एक अलग खिड़की पर एक और प्राणी पंजा मार रहा है। उसके चेहरे से आँसुओं की धारा बह रही थी और वह जल्दी-जल्दी घर से गुज़र रहा था, उसने विचित्र प्राणियों को अपनी दृष्टि से दूर करने के लिए परदे बंद कर लिए।

सामने के दरवाज़े पर हुई एक थपकी ने उसे चौंका दिया, जिसके बाद उसके पैर सतह से टकराने लगे और वह बुरी तरह खरोंचने लगा। अदृश्य प्राणी को दरवाज़े का एक किनारा मिला और वह संकरी जगह से अपने पंजों वाले पैरों को निकालने का प्रयास करने लगा। जबड़े इस प्रयास में शामिल हो गए, जैसे ही वे छेद में घुसने की कोशिश कर रहे थे, अवरोध को चबा रहे थे। दाऊद समझ गया कि यदि वे घर में सेंध लगाने में सफल हो गये, तो उनकी पकड़ से कोई बच नहीं पायेगा। घबराहट की स्थिति में, उसने दालान की कोठरी से एक हथौड़ा उठाया और पंजे वाले उपांगों को तोड़ना शुरू कर दिया जो अंदर घुस रहे थे। टूटे हुए सिरे दरवाज़े की चौखट से होकर पीछे हट गए। जोर से सांस लेते हुए, वह पीछे हट गया और लिविंग रूम के फर्श पर गिर गया, कांपते हाथों से हथौड़े को अपनी छाती पर दबा लिया।

घंटों तक वह वहीं बैठा रहा, हिल गया और अभिभूत हो गया, क्योंकि बाहर तूफ़ान बहुत तेज़ था। आख़िरकार आधी रात के आसपास बारिश रुक गई, लेकिन खरोचने की आवाज़ें कुछ और घंटों तक जारी रहीं और अंततः रुक गईं। भोर होने पर उसने परदे से बाहर झाँकने का साहस जुटाया। सुबह की रोशनी में, उन्होंने रेगिस्तानी परिदृश्य का सर्वेक्षण किया। रात के दौरान पानी कम हो गया था, जिससे जहाँ तक नज़र जा रही थी, विरल वनस्पतियाँ चपटी हो गई थीं।

हथौड़े को कसकर पकड़कर, डेविड सावधानी से गर्म रेगिस्तान की सुबह में बाहर निकल गया। हवा में एक भयानक सन्नाटा छा गया – कोई पक्षी नहीं बोलता, कोई कीट चहचहाता नहीं। सब कुछ गतिहीन रहा, बिना हवा की आहट के भी। वह आँगन से होते हुए उस स्थान की ओर बढ़ा जहाँ पहला प्राणी उभरा था। उसे यह देखकर आश्चर्य हुआ कि पिछली रात के किसी छेद या बिल का कोई सबूत नहीं था। ज़मीन हमेशा की तरह ठोस लग रही थी, केवल धूल की एक पतली परत थी जो तेज़ बारिश से उठी थी। राक्षसी प्राणियों की यात्रा का एकमात्र अनुस्मारक वन्य जीवन की अनुपस्थिति और उसकी खिड़कियों और दरवाजों पर बने हल्के खरोंच के निशान थे।

डेविड को पता था कि वह इस जगह पर रहना जारी नहीं रख सकता, रेगिस्तान की सतह के नीचे की भयावहता को देखने के बाद, ऊपर की दुनिया के लिए रास्ता खोलने के लिए सही तूफान का इंतजार नहीं कर सकता। वह पूरी तरह से नहीं समझ पाया कि वे जीव क्या थे, न ही वह कभी उनसे दोबारा मिलना चाहता था। वह यह जानता था कि रेगिस्तान में बारिश अप्रत्याशित खतरे लाती है, और उसने अगले मानसून के मौसम के आने से पहले वहां से चले जाने का संकल्प लिया।
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